Lascaris War Rooms & War HQ

Lascaris War Rooms

De Lascaris war rooms zijn ondergrondse ruimtes die als regionaal hoofdkwartier van de geallieerden werden gebruikt tijdens de Tweede Wereldoorlog. De ruimtes bevinden zich in zeventiende-eeuwse ondergrondse gangen onder de hoofdstad van Malta; Valletta, ongeveer vijftig meter onder de Upper Barracca Gardens. Natuurlijk werd die positie angstvallig geheim gehouden voor de vijand.

Tweede Wereldoorlog

De ruimten werden tijdens de Tweede Wereldoorlog gebruikt als coördinatiecentrum voor de Royal Navy en Royal Air Force bij de verdediging van Malta. De oorlog begon in Malta op 11 juni 1940 en eindigde op 20 juli 1943. Toen de oorlog in Malta ten einde liep, werden de ruimten door de Britse admiraal Andrew Cunningham in gebruik genomen als regionaal commandocentrum voor de verschillende legeronderdelen. Vanuit de tunnels werden acties voorbereid in delen van het Middellandse Zeegebied waar de oorlog nog voortduurde. Zo verbleven de Amerikaanse generaal Dwight D. Eisenhower en de Britse generaal Bernard Montgomery (Monty) geruime tijd in de ruimtes om de invasie van Sicilië (operatie Husky) voor te bereiden. Zij gebruikten hiervoor de Allied Force Headquarters. Andere ruimtes luisteren naar namen als Navy Plotting Room (waar aanvallen van de marine werden voorbereid en gevolgd), Anti-Aircraft Guns Operations Room (waar de bescherming van het eiland tegen luchtaanvallen werd gecoördineerd) en de Coast Defense Room (van waaruit het eiland werd beschermd tegen Duits/Italiaanse aanvallen vanaf zee). In totaal werkten er ongeveer duizend mensen in de war rooms, waarvan er steeds ongeveer 240 present waren. Medewerkers droegen geen uniform maar burgerkleding. Ook verlieten ze de locatie op ongeveer dezelfde tijden als waarop normale kantoren uitgingen. Dit soort maatregelen zorgden ervoor dat spionnen gedurende de gehele Tweede Wereldoorlog de locatie niet wisten te achterhalen.

Een deel van de War HQ voor restauratieEen deel van de War HQ voor restauratie

War HQ

Na de Tweede Wereldoorlog werden de War rooms onderdeel van het hoofdkwartier voor de Britse vloot in de Middellandse Zee. Samen met hoger gelegen tunnels werd een stelsel gevormd dat wel het War HQ wordt genoemd. Van de 28.000 vierkante meter aan tunnels in de omgeving, was ongeveer 10% als zodanig in gebruik. Hier verbleven medewerkers steeds 27 dagen, waarna ze drie dagen vrij kregen. Zij sliepen in kleine kamers, met zes bedden, die steeds gedeeld werden door twaalf personen (zes op, zes af). Achter de entree van de tunnels was een grote watertank geplaatst, in de hoop dat deze brokstukken op zou vangen bij een eventueel bombardement. Hoewel de situering zorgde voor natuurlijke bescherming, boden de poreuze zandsteenrotsen geen bescherming bij nucleaire aanvallen. Achter de personeelsverblijven, bevond zich een doolhof aan operationele ruimten. Hier werden voornamelijk inlichtingen verzameld en weergegeven op grote kaarten; klussen waarvoor we tegenwoodig computers zouden gebruiken. Veel ruimten beschikten over geluidswerende wanden, zodat gesprekken niet door de verkeerde oren konden worden opgepikt.

Het voormalig sub-hoofdkantoor van de NAVO in MaltaHet voormalig sub-hoofdkantoor van de NAVO in Malta

In 1956 speelden de ruimten een belangrijke rol gedurende de Suezcrisis. In 1962, tijdens de Cubacrisis, stond men in de ruimten paraat om bij een eventuele Russische raketaanval in te kunnen grijpen. Vanaf 1967, tijdens de Koude oorlog, werd het War HQ door de NAVO gebruikt als strategisch communicatiecentrum voor de interceptie van Russische onderzeeërs in de Middellandse Zee. Op die manier konden de NAVO-landen de onderzeeërs van de Zwarte Zeevloot, die van de Krim naar Gibraltar voeren, eenvoudig in de gaten houden. Hoewel Malta zelf, sinds de onafhankelijkheid in 1964, niet tot de NAVO behoorde, was de organisatie er vanaf het begin van de jaren 50 actief. Dat gebeurde ondergronds via het War HQ en bovengronds via de radarfaciliteiten en het sub-hoofdkwartier dat was gevestigd in Floriana. Het pand waarin de NAVO huisde, bestaat nog steeds en heet tegenwoordig 'Europa Centre'. Het is het eerste grote pand, vanuit Valletta gezien, aan de linkerzijde van St. Anne Street. Het is te herkennen aan de blauwe raamluiken. Op 31 maart 1979 werden alle buitenlandse militaire activiteiten in Malta gestaakt, maar de NAVO moest al op 15 januari 1972 vertrekken. Volgens sommigen waren de ondergrondse ruimten tot die laatste dag bemand.

De tunnels waarin de War HQ gevestigd waren, liggen erg uitgestrekt. Zo was het mogelijk om vanuit Auberge de Castille en de Nationale bank de tunnels te betreden en ongezien de kust te bereiken. Waarvoor de tunnels onder de bank tegenwoordig worden gebruikt, is niet moeilijk te raden.

Aanleg

De ondergrondse ruimtes werden door slaven aangelegd in de zeventiende eeuw onder leiding van grootmeester Fra Jean Baptiste de Lascaris de Castellar (1560 – 1657). Ze werden uit het zandsteen uitgehouwen naar een ontwerp van de Italiaanse bouwkundige Paolo Floriani. De ruimtes boden onderdak aan slaven die werden ingezet bij het uithouwen van de gracht die Valletta moest scheiden van het achterland. Slaven werden gedwongen om vijf tot tien uur lang te werken voor een pauze. Om te functioneren als War rooms en War HQ, werd de diameter van de tunnels flink vergroot.

Een bezoek

De War Rooms zijn momenteel ingericht als museum. Ze tonen hoe het er in de Tweede Wereldoorlog uitzag. Door middel van poppen wordt getoond hoe de zaken in de ruimtes gebruikt werden. Zo is de ruimte te zien waarin alle militaire luchtoperaties werden gepland, aangestuurd en gevolgd. Tevens worden foto's en dia’s getoond en staan er relevante zaken tentoongesteld.

De War rooms zijn te bezoeken met een gids. Deze vertelt in het Engels van alles over de ruimtes. De andere methode is middels een audiotour. Via dit systeem wordt alle interessante informatie verstrekt. Deze rondleiding is te doen in het Engels, Duits, Frans en Italiaans. De toegangsprijs bedraagt € 10, - voor volwassenen en € 8, - voor studenten en 65+-ers. Kinderen (t/m 15) betalen € 5, - entree. Gedurende het hele jaar zijn de war rooms geopend op maandag t/m zondag van 09:00uur tot 17:00uur.

Daarnaast is het mogelijk om een tour met een gids te volgen door de War HQ. Deze begint bij de Saluting Battery onder de Upper Barracca Gardens en laat de War HQ in de huidige (vervallen) staat zien. Daarnaast voert de rondleiding over bastions die niet op andere wijze te bezoeken zijn.



Google